Creditcardmaatschappijen Visa en Mastercard gaan beiden de ondersteuning van cryptovaluta’s zoals bitcoin uitbreiden. Mastercard stelt via een persbericht dat het betalingen in cryptovaluta via hun netwerk mogelijk wil maken. VISA liet op hun beurt weten dat partners binnenkort via hen bitcoin beheer- en wisseldiensten aan hun klanten kunnen aanbieden.

De race lijkt begonnen. Sinds betaaldiensten PayPal en Square bitcoin omarmden en daarmee grote successen boekten, kan de concurrentie niet achterblijven. Onlangs kondigden creditcardmaatschappijen Visa en Mastercard dan ook aan dat zij in hun ondersteuning van digitale valuta’s zoals bitcoin ook een tandje bij zetten.

Mastercard

Mastercard laat via een persbericht weten dat het dit jaar cryptovaluta’s gaat integreren in hun betalingsnetwerk. Volgens Mastercard is er een onmiskenbare trend onder consumenten om cryptovaluta’s te kopen of te besteden. Het wil zich daarom voorbereiden op de toekomst en vanaf dit jaar cryptovaluta’s ondersteunen.

Daardoor zullen klanten van Mastercard met hun bestaande accounts cryptovaluta’s zoals bitcoin kunnen kopen, bewaren en ermee betalen bij aangesloten winkeliers.


“We bereiden ons voor op de toekomst van crypto en betalingen, en kondigen aan dat Mastercard vanaf dit jaar een beperkt aantal cryptovaluta’s rechtstreeks op ons netwerk zal ondersteunen.” – persbericht Mastercard

In het persbericht staat niet om welke cryptovaluta’s het gaat, maar wel dat het een beperkte selectie betreft. Mastercard liet weten dat prijsvolatiliteit, consumentenbescherming en regelgeving een rol spelen bij de keuze. Het is dus niet helemaal zeker of bitcoin tot de selectie behoort, maar het zou verrassend zijn als dat niet het geval is. Bitcoin is immers het meest populair en andere cryptovaluta’s zijn meestal volatieler en vaak onderhevig aan andere regelgeving.

Hoe het onder de motorkap werkt is nog onbekend. Vermoedelijk volgt Mastercard hierin het voorbeeld van PayPal, waarbij Mastercard als tussenpartij het beheer van de cryptovaluta’s namens hun klanten op zich neemt. Vanwege Know-your-Customer (KYC)-regelgeving is de kans
reëel dat Mastercard geen betalingen zal faciliteren van en naar partijen buiten hun netwerk.

Mastercard benadrukt dat zij niet de indruk willen wekken dat zij aanraden om cryptovaluta’s te kopen of gebruiken. Het gaat volgens het persbericht vooral om het bieden van keuzemogelijkheden aan consumenten.

In samenwerking met partners bracht Mastercard al eens eerder betaalkaarten uit waarmee betalingen in bitcoin mogelijk zijn. Daarbij wordt de betaling tijdens de transactie omgewisseld zodat de winkelier een reguliere valuta ontvangt. Het succes van die initiatieven speelde voor Mastercard mee in de beslissing om cryptovaluta’s in hun netwerk te integreren. Het lijkt erop dat het volgens de nieuwe plannen ook mogelijk wordt om de betalingen in bitcoin te ontvangen zonder omwisseling naar een reguliere valuta.

Visa

Visa biedt ook al een tijdje de mogelijkheid om via hun netwerk met bitcoin te betalen. Daarvoor werkt het samen met zo’n 35 exchanges en walletproviders.

Meestal gaat het om betaalkaarten waarop consumenten een saldo kunnen storten, waarna ze ermee kunnen betalen bij aangesloten winkeliers. Ook zijn beperkte geldopnames bij geldautomaten mogelijk. Soms bieden de betaalkaarten ook een cashback, waarbij consumenten bij iedere aanschaf een percentage van het aankoopbedrag terugontvangen in bitcoin.

Onlangs liet Visa weten dat het de dienstverlening met betrekking tot bitcoin en andere cryptovaluta verder uitbreidt. Het gaat een Application Programming Interface (API) aanbieden, waarmee partners van Visa hun klanten de mogelijkheid kunnen bieden om bitcoin te kopen, verkopen en bewaren.


“We hebben als doel gesteld om Visa de brug te laten zijn tussen digitale valuta’s en ons globale netwerk van 70 miljoen winkeliers en vandaag zijn wij het leidende netwerk voor cryptowallets met 35 platformen die ervoor kiezen met Visa samen te werken. Met dit pilotprogramma willen we de waarde van Visa voor onze neobank en financiële institutionele cliënten vergroten door ze een eenvoudige brug te bieden naar cryptoassets en blockchain netwerken” – persbericht Visa

Om de API te testen is er een pilot gestart in samenwerking met First Boulevard, een financiële dienstverlener gericht op de zwarte gemeenschap in de Verenigde Staten.

Addertjes onder het gras

Dankzij de omarming van bitcoin door traditionele financiële dienstverleners groeit het ecosysteem rond bitcoin steeds verder. Ook doet het waarschijnlijk veel goeds voor de erkenning en legitimisering van bitcoin.

Toch schuilen er wat addertjes onder het gras. De meeste financiële dienstverleners, zo ook Visa en Mastercard, lijken namelijk vooral van plan om als tussenpartij op te treden bij bitcoinbetalingen. Dat is niet verrassend maar toch opmerkelijk, aangezien één van de kenmerkende eigenschappen van bitcoin is dat er geen tussenpartijen nodig zijn.

Consumenten die via zulke dienstverleners bitcoin gebruiken missen dan ook de meeste innovaties van decentralisatie. Aangezien de dienstverlener het centrale beheer voert over alle klantfondsen is het meestal zo dat alleen de dienstverlener een echte bitcoinwallet heeft. Klanten krijgen daarentegen een weergave van hun saldo in hun account en wanneer zij een transactie doen gebeurt dat via de wallet van de dienstverlener.

Dienstverleners kunnen daardoor specifieke transacties of algehele dienstverlening weigeren, accounts bevriezen, eisen stellen en in theorie zelfs fractioneel bankieren toepassen. Bij zulke dienstverleners hebben consumenten hun bitcoin dus niet écht in eigen beheer. Soms is er zelfs geen mogelijkheid om bitcoin op te nemen naar een eigen wallet. De dienstverlening is bovendien niet gratis.

Dergelijke dienstverlening lijkt dan ook voornamelijk geschikt voor mensen die bitcoin vooral als investeringsobject benaderen, of als middel tegen inflatie. Ook kan het nuttig zijn om zulke diensten kortstondig te gebruiken om ergens een besteding te doen. Als je echter zelf je spaargeld wil beheren en niet te maken wil hebben met afhankelijkheden of tussenpartijen, dan is een eigen bitcoinwallet nog altijd essentieel.



Beeldmateriaal: Sean MacEntee, license CC BY 2.0